Matriarcat Cherokee (sud-est des USA) : droits et devoirs du sang maternel

Les TchérokîsChérokîs ou Cherokees (ᎠᏂᏴᏫᏯ ah-ni-yv-wi-ya dans la langue cherokee) d’après l’orthographe anglaise sont un peuple d’Amérique du Nord qui habitaient dans l’est et le sud-est des États-Unis avant d’être forcé de se déplacer vers le plateau d’Ozark. Ils faisaient partie de l’organisation dite des Cinq tribus civilisées. Les ethnologues estiment qu’il existe aujourd’hui entre 5 et 7 millions de personnes descendant des Cherokees.

Les femmes possèdent tout et participent à toutes les décisions

Le Cherokee étaient matrilinéaires avec une société complexe. Les femmes Cherokee eurent de nombreux droits et privilèges que les tâches domestiques. Non seulement les femmes mariées détenaient les propriétés, telles que les maisons, les chevaux, le bétail et les champs de cultures et d’arbres fruitiers, mais elles participaient également au Conseil de guerre, et s’asseyaient avec le Conseil de paix civile.

Des amazones ‘biens aimées’

Le Conseil des femmes était influent, ayant pouvoir de vie ou de mort, par exemple, sur les chef captifs. Les guerrières avaient le titre de femme bien-aimée. La dernière femme bien-aimée, Ghighau, Nancy Ward, a démissionné de son bureau en 1817. Elle avait gagné son titre en prenant les armes de son mari défunt et de participer à une bataille. Elle était la femme de tête bien-aimée de Chota, la plus ancienne, la «mère» des villages Cherokee, et dans cette position, elle a essayé de négocier et de maintenir la paix avec les Blancs, ce qui s’est avéré impossible. Il a fallu 170 ans avant que les Cherokee aient de nouveau une femme chef suprême, Wilma Mankiller, qui a été élue en 1987.

Des démocraties matriarcales

A ce qui correspond aujourd’hui à l’ouest de la Virgine, l’est du Kentucky et du Tennessee, le nord de la Géorgie et de l’Alabama se trouvaient les terres des Cherokees. Comme leurs lointains cousins Iroquois du nord du pays, leur culture était matriarcale, des clans se formant autour des femmes qui désignaient les chefs à la tête des conseils tribaux au fonctionnement quasi démocratique. Ce sont elles qui possédaient la terre  et les maisons au toit de chaume éparpillées au sein de petits villages. Ces Indiens sédentaires étaient de bons fermiers, ils pêchaient dans les rivières descendant des montagnes et chassaient toute sorte de gibier. Grace à Sequoyah, ils inventèrent un alphabet Cherokee de 80 signes, qui fut largement utilisé et en 1828 fut créé le journal, le Cherokee Phoenix, qui proposait à ses lecteurs des articles en langue anglaise et en langue Cherokee. Sous l’impulsion de leur Chef John Ross, la nation Cherokee se dota d’une constitution, d’un pouvoir exécutif et d’une véritable organisation administrative avec ses écoles et ses institutions

Droit du sang maternel et gestion des métissages

Avant le XVIIIe siècle, les 20.000 cherokees vivant dans le sud étaient répartis en clans matrilinéaires. C’est-à-dire que l’appartenance à un clan était déterminée par la mère. La famille matrilinéaire est un système de filiation dans lequel chacun relève du lignage de sa mère. Cela signifie que la transmission, par héritage, de la propriété, des noms de famille et titres passe par le lignage féminin. Les liens du sang maternel étaient renforcés par la théorie Cherokee de la procréation, selon laquelle la femme fournit le sang et la chair au fœtus tandis que le père par le sperme construit seulement le squelette. Quand se produisirent les premiers métissages, les enfants qui naquirent d’une union entre des femmes cherokees et des non-indiens furent considérés comme pleinement Cherokees et non des sang-mêlé contrairement aux enfants nés d’un père cherokee et d’une femme blanche.

Structure clanique et devoir de vendetta

La société Cherokee est organisée en sept clans matrilinéaires scindés en 12 groupes de guerre et de paix. Certains appartenaient au demi-groupe de paix les autres au demi-groupe de guerre. Sept clans matrilinéaires, scindés en demi-groupes de guerre et de paix composaient la nation Cherokee. Ils vivaient dans de nombreux villages permanents, certains appartenant au demi-groupe guerrier, d’autres au demi-groupe pacifique. Quand un membre d’un clan était coupable d’un meurtre sur une personne d’un autre clan, la loi du sang exigeait la revanche (Law of blood revenge) pour rétablir l’harmonie entre les clans.

Villages et subsitances

Chaque village était autonome, et chaque maison communautaire correspondait en général à un clan, c’est à dire, une alliance de familles. Chacune des familles cherokees possédait sa propre parcelle de terre cultivable, mais ces parcelles étaient rétrocédées à la communauté si la famille disparaissait. L’économie Cherokee, comme celle des autres tribus du Sud-Est, reposait principalement sur l’agriculture, essentiellement le maïs, les haricots et la courge. Les villages étaient déplacés tous les vingt ans environ pour permettre une régénération des sols appauvris par l’agriculture. Ils chassaient le daim, l’ours et l’élan. Le Busk, ou cérémonie du maïs vert, était une période d’actions de grâces, de renouveau spirituel autour de grands feux sacrés.

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